Après de longs débats sur la question de savoir si l'apparition des maladies (y compris les maladies mentales) est conditionnée par la génétique ou par l'environnement, il n'y a plus de doute. Les deux facteurs sont impliqués et étroitement liés.

Si nous parlons de maladie mentale, il faut forcément se référer au cerveau. Un organe encore assez méconnu, qui commence à se former en début de gestation et dont le développement peut être altéré par les influences de son environnement intra-utérin (hormones, déficits nutritionnels, toxines …) et des conditions de vie maternelles (son environnement le plus direct).

En effet, si la femme enceinte subit un stress intense et continu, elle aura des taux élevés de cortisol, l'hormone de réponse au stress, qui traversera le placenta. En conséquence de ces concentrations élevées de cortisol, des changements épigénétiques se produiront dans le cerveau fœtal (modifications dans les zones de l'ADN correspondant à certains gènes, sans altérer leur séquence) qui réduiront les récepteurs chargés de faciliter l'entrée du cortisol dans le l'intérieur de la cellule. Par conséquent, les taux plasmatiques de cortisol chez le fœtus resteront également élevés.

Le stress maternel modifie le cerveau fœtal

Diverses études suggèrent que les enfants de femmes qui ont souffert le stress intense pendant la grossesse a une réponse anormale au stress. Elle se manifeste, entre autres, par une plus grande réactivité du nouveau-né après le talon, avec une récupération émotionnelle plus lente. Mais aussi dans la réaction du nourrisson et de l'enfant plus âgé à des situations stressantes, par exemple après l'administration d'un vaccin, après le bain ou après la séparation des parents. En cas de doute, des modifications épigénétiques fœtales liées au stress maternel ont été identifiées dans le sang de cordon des nouveau-nés et dans d'autres échantillons cellulaires de nourrissons et d'enfants plus âgés.

Pour couronner le tout, les études IRM montrent que le stress et l'anxiété de la mère pendant la grossesse modifient structurellement le cerveau du fœtus. Parfois, la zone limbique est affectée, avec une augmentation du volume de l'amygdale, c'est-à-dire la zone cérébrale liée au traitement et à la mémoire émotionnelle, principalement des émotions négatives telles que la peur et la colère. Parallèlement, le stress maternel semble entraîner une diminution de l'hippocampe, région responsable de la mémoire et de l'apprentissage des événements conditionnés affectivement.

Le stress et l'anxiété de la mère pendant la grossesse modifient structurellement le cerveau du fœtus.

D'autres modifications observées ont été la réduction de la matière grise dans le cortex préfrontal, responsable des fonctions exécutives telles que la prise de décision ou l'autorégulation du comportement. À quoi s'ajoutent des changements dans la structure de la matière blanche, qui est responsable de la connexion entre différentes zones du cerveau.

Les changements épigénétiques et structurels produits auront pour effet des réponses exagérément intenses à des situations stressantes dans la vie future de ces enfants. Ils peuvent même augmenter la probabilité de souffrir de problèmes mentaux, qui se manifesteront par des difficultés émotionnelles (introversion exagérée, difficultés dans les relations sociales …) ou comportementales (impulsivité, hyperactivité, agressivité …).

À long terme, tout cela peut conduire à une augmentation des conflits dans les sphères familiale, éducative et sociale. Il existe même des études qui lient le stress élevé vécu pendant la grossesse avec un QI plus bas, l'autisme et la schizophrénie chez la progéniture.

L'enfance est décisive

bébé

Après la naissance, le cerveau de l'enfant continue de se développer. À ce stade, cela dépend à la fois de votre dotation génétique et de la modulation provoquée par votre expérience. Et, de la même manière que l'expérience de sa mère l'a affecté dans la vie fœtale, des expériences défavorables dans les premières années de la vie peuvent activer excessivement ou pendant longtemps les systèmes de réponse au stress. Si cela se produit, cela a des effets néfastes sur l'apprentissage, le comportement et la santé qui s'éterniseront tout au long de votre vie.

Quelles sont ces expériences négatives de la petite enfance qui affectent la santé mentale à mesure que vous grandissez? Ni plus ni moins que la maltraitance / négligence, la violence domestique (mère victime de violence de genre), la maladie mentale des parents, la pauvreté, la consommation de drogue par les parents, ainsi que le fait de souffrir d'une maladie grave.

Les enfants vivant dans la pauvreté vivent généralement plus d'adversité, car ils ont tendance à être confrontés à divers facteurs qui conditionnent le développement du cerveau. À savoir: problèmes nutritionnels, exposition aux toxines, mauvaise santé maternelle prénatale, moins de stimulation cognitive de la famille (interaction linguistique), stress parental et mauvaises compétences parentales.

Des recherches qui ont approfondi les conséquences des expériences de pauvreté et de maltraitance au cours des premières années de la vie ont montré que, comme cela s'est produit dans la vie fœtale, des changements épigénétiques se produisent dans le cerveau du nourrisson qui entraînent une plus grande réactivité du cortisol au stress.

En ce qui concerne la les changements structurels du cerveau, seraient affectés:

a) l'amygdale, qui devient hypertrophiée et hyperactive, entraînant de l'anxiété;

b) l'hippocampe, qui souffre d'une diminution de taille due à la perte de neurones et de connexions neuronales, entraînant des troubles de la mémoire, du contrôle de l'humeur et des difficultés d'apprentissage;

c) et le cortex préfrontal médian, lié au contrôle du langage et des processus cognitifs, y compris le raisonnement et la planification, qui diminue en volume et en activité.

Pour aggraver les choses, avec les adversités de l'enfance, les connexions entre le cortex préfrontal et l'amygdale se détériorent, entraînant une perte de contrôle sur la région limbique.

Garantir le bien-être psychique dans l'enfance

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Bien que de nombreuses questions restent sans réponse, les progrès scientifiques ne laissent aucun doute sur la dépendance intime entre le développement du cerveau dans les premières années de la vie et les circonstances sociales dans lesquelles on grandit. Pour cette raison, il semble prioritaire de garantir les conditions psychosociales de base qui garantissent que les femmes vivent leur grossesse dans le meilleur état de bien-être mental.

En outre, nous devons veiller à ce que les enfants atteignent leur plein potentiel, en favorisant leur bien-être et en les empêchant de vivre dans la pauvreté et la violence. Mais surtout, ayant comme pilier de base les soins affectueux de leurs parents.

Il y a aussi de l'espoir pour les enfants qui ont vécu des circonstances difficiles dès les premières années de leur vie. Les modifications épigénétiques et les changements structurels du cerveau sont réversibles en raison de la «plasticité» du cerveau. Bien sûr, ils ne sont inversés que si les conditions externes changent. D'où la grande responsabilité sociale de mettre des moyens pour prévenir les dommages ou sinon, au moins intervenir pour les réduire quand ils sont déjà présents.

Auteur: Mª Dolores Estévez González. Pédiatre. Professeur de l'École Universitaire – Faculté des Sciences de la Santé ULPGC, Université de Las Palmas de Gran Canaria.

Cet article a été initialement publié le La conversation sous licence Creative Commons. Vous pouvez lire l'article original ici.

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Dans les bébés et plus | Jouez avec votre bébé! En jouant ensemble, leurs cerveaux se synchronisent et commencent à «communiquer» les uns avec les autres.

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