Le placenta agit comme une barrière protectrice pour le bébé pendant la grossesse et sa structure normale est différente de celle de tout autre organe humain. C'est ainsi que sont les chercheurs énergiques du Wellcome Sanger Institute et de l'Université de Cambridge, qui affirment qu'elle ressemble à celle d'une tumeur et qu'elle héberge plusieurs des mêmes mutations génétiques trouvées dans les cancers de l'enfant.

Leurs résultats, publiés dans la revue Nature, soutiennent l'idée que le placenta est un dépositaire de défauts génétiques et que le fœtus corrige ou évite ces erreurs.


Comment fonctionne le placenta

C'est un organe fondamental de la grossesse, car il constitue le lien vital du bébé avec la mère. Il commence à se former en même temps que l'embryon est implanté dans la paroi utérine (environ une semaine après la fécondation) et se développe à partir des mêmes cellules du sperme et de l'ovule qui ont donné naissance au fœtus.

Sa mission principale est de transmettre des nutriments au bébé et d'agir comme un filtre chargé de faire passer les déchets fœtaux dans la circulation sanguine maternelle pour les éliminer, agissant comme une barrière protectrice.

Mais il est la première fois qu'une étude à haute résolution de l'architecture génomique du placenta a été réalisée pour mieux comprendre sa structure. Les résultats fournissent une justification claire pour étudier l'association entre les altérations génétiques pendant la grossesse et après l'accouchement, afin de mieux comprendre les problèmes tels que la naissance prématurée et la mort fœtale.

Dans les premiers jours de la grossesse, l'œuf fécondé s'implante dans la paroi de l'utérus et commence à diviser une cellule en de nombreux types différents, dont certains formeront le placenta.

Dans un à deux pour cent des grossesses, certaines cellules du placenta ont des numéros de chromosomes différents de ceux des cellules du fœtus, un défaut génétique qui pourrait être fatal pour le fœtus, mais avec lequel le placenta fonctionne généralement normalement.

Malgré cette robustesse génétique, les problèmes placentaires sont l'une des principales causes de dommages à la mère et au fœtus, comme le retard de croissance ou même la mort du fœtus.

Parallélisme avec les tumeurs infantiles

Grossesse

Des scientifiques du Wellcome Sanger Institute et de l'Université de Cambridge ont effectué un séquençage complet du génome de 86 biopsies et 106 microdissections de 42 placentas, avec des échantillons prélevés dans différentes zones de chaque organe.

L'équipe a découvert que chacune de ces biopsies était un "expansion clonale" génétiquement distincte, indiquant un parallèle clair entre la formation du placenta humain et le développement du cancer.

L'analyse a également identifié des modèles de mutations spécifiques couramment trouvés dans les cancers de l'enfant, tels que le neuroblastome et le rhabdomyosarcome, avec encore plus de ces mutations dans le placenta que dans les cancers eux-mêmes.

Le professeur Steve Charnock-Jones, auteur principal de l'étude de l'Université de Cambridge, explique:

"Notre étude confirme pour la première fois que le placenta est organisé différemment de tout autre organe humain, et ressemble en effet à une mosaïque de tumeurs. Les taux et les modèles de mutations génétiques étaient également incroyablement élevés par rapport à d'autres tissus humains sains."

L'équipe a trouvé des preuves à l'appui de la théorie selon laquelle le placenta tolère les défaillances génétiques majeures, comme le note un autre chercheur, le professeur Gordon Smith:

«C'était fascinant d'observer comment un défaut génétique aussi grave qu'une erreur dans le nombre de copies chromosomiques a été corrigé par le bébé, mais pas par le placenta. Cette erreur aurait été présente dans l'ovule fécondé. Cependant, les cellules dérivées qui ont formé le enfant, ils avaient le nombre correct de copies du chromosome 10, tandis que certaines parties du placenta n'ont pas effectué cette correction.

Le placenta a également averti que le bébé avait hérité des deux copies du chromosome de l'un des parents, ce qui en soi peut être associé à des problèmes. "

Le Dr Sam Behjati, de l'Institut Wellcome Sanger, ajoute l'importance de poursuivre les recherches avec des échantillons plus grands pour découvrir les causes des complications et des maladies qui surviennent pendant la grossesse.

«Le placenta est comme le« Far West »du génome humain, sa structure est complètement différente de celle de tout autre tissu humain sain. Il nous aide à nous protéger des défauts de notre code génétique, mais il reste un lourd fardeau de maladies associées au placenta.

Nos résultats justifient l'étude de l'association entre les déséquilibres génétiques du placenta et les problèmes d'accouchement à grande échelle. "

Via | Institut Wellcome Sanger

Photos | iStock

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